VTVBots: red oculta de cuentas bot amplifica tweets de televisora afiliada al gobierno venezolano

Varias decenas de cuentas automatizadas retuitean contenido de Venezolana de Televisión y tweets con etiquetas promovidas por el MIPPCI. Te enseñamos a identificarlas

Para leer el listado de 72 cuentas bot reportadas en este artículo, haz click aquí.

Al menos desde mediados de 2019, ningún líder u organización de la sociedad civil o de algún partido político venezolano ha sido capaz de promover y lograr que una etiqueta de Twitter supere a la cantidad de mensajes propagandísticos generados a diario por el oficialismo venezolano.

Fuera del entorno digital, el grueso de la población venezolana es expuesta día a día a narrativas oficialistas a través de prensa escrita, emisoras de radio y televisoras asociadas al gobierno de Nicolás Maduro, como el canal Venezolana de Televisión (VTV).

En la televisora se mencionan, a lo largo de todo el día, las mismas etiquetas de propaganda promovidas en Twitter por la cuenta oficial del Ministerio del Poder Popular para la Comunicación e Información (MIPPCI), que aventajan y eclipsan a otras etiquetas nacionales por las astronómicas cantidades de tweets que acumulan, llegando al tope de los trending topics para Venezuela a diario e inundando al servicio de mensajería instantánea con mensajes pro-oficialistas.

La presencia diaria de estas tendencias de propaganda dan la impresión de que Nicolás Maduro, sus ministerios y medios de comunicación tienen una aceptación avasallante en Twitter, al menos si se toma como medida de popularidad la cantidad de tweets que alcanzan las etiquetas promovidas por el MIPPCI. 

Pero no todo lo que brilla es oro, especialmente en Twitterzuela.

En reiteradas ocasiones, se ha denunciado que el oficialismo venezolano emplea tácticas de manipulación de plataforma para inundar con propaganda la red social, imponer sus narrativas y hacer que parezcan más populares de lo que realmente son.

Se ha comprobado que no todos las cuentas que interactúan con los tweets que llevan las etiquetas del MIPPCI pertenecen a usuarios comunes y corrientes. Existen redes de cuentas manejadas por operadores humanos –los Tuiteros de La Patria– que reciben pagos digitales a través del Sistema Patria para promocionarlas , al igual que otras redes de cuentas relacionadas con la Fuerza Armada Nacional Bolivariana (FANB) y funcionarios de organismos públicos que a diario impulsan etiquetas promovidas por el MIPPCI.

Operando en conjunto, estas redes son una fuente inagotable de grandes cantidades de spam –contenido basura– con el que se “infla” la cantidad de tweets que acumulan estas tendencias.

Pero, si bien la mayoría del ruido propagandístico del gobierno bolivariano generado en Twitter proviene de la acción manual de personas que usan sus cuentas de forma repetitiva, generando contenido de baja calidad a alta velocidad, también existen cuentas automatizadasbots– que se encuentran amplificando propaganda chavista en la red social de forma muy discreta, pero persistente.

Y esto puede ser demostrado a través del análisis de datos.

Tres tweets con la etiqueta #FreeAlexSaab, promovida el 20 de diciembre de 2022 como “etiqueta del día”. Izquierda: tweet inicial publicado por el MIPPCI. Centro: tweet publicado por Venezolana de Televisión (VTV). Derecha: cita al tweet del MIPPCI realizado por una cuenta bot.

Evidencias de actividad bot

Existen señales que pueden ayudar a diferenciar a las cuentas automatizadas de las operadas por usuarios “de carne y hueso”.

Una evidencia recurrente es la tendencia que tienen las cuentas automatizadas de compartir y retuitear contenido de forma continua y en grandes cantidades, pero sin marcar a los tweets con “me gusta” (likes, en inglés), haciendo click en el ícono con forma de corazón que está al lado del usado para hacer retweets.

Los tweets que son retuiteados de forma auténtica, espontánea, suelen acumular en promedio más likes que retweets, indistintamente de haber sido publicados por cuentas de medios de comunicación, influencers o políticos, de oficialismo, oposición o independientes. Por el contrario, cuando una cuenta publica tweets que son retuiteados de forma coordinada y no auténtica por tuiteros financiados, redes o equipos específicos de propaganda –y también por redes de cuentas bot–, tiende a acumular mayor cantidad de retweets que likes, es decir, más de 1 retweet por cada like, en promedio.

En marzo de 2021 publicamos un estudio comparativo realizado a más de 100 cuentas influyentes venezolanas en Twitter, en el que se determinó que la del canal Venezolana de Televisión, VTV (@VTVCanal8) y la del Ministerio del Poder Popular para la Comunicación e Información, MIPPCI (@MIPPCIVzla) fueron las dos con mayor promedio de retweets por cada like recibido. A finales de diciembre de 2022 la anomalía seguía estando presente: la cantidad promedio de retweets por cada like recibidos por @VTVCanal8 alcanzaba los 8,2 retweets por like y el promedio para @MIPPCIVzla era de 4,5 retweets por cada like, valores que indican que ambas cuentas reciben algún tipo amplificación no auténtica, bien sea manual o automatizada.

Diagramas de RT/like de seis cuentas influyentes venezolanas. Cada punto representa un tweet y su posición depende de la cantidad de retweets y likes que haya recibido. Puntos verdes: tweets con más likes que retweets. Puntos amarillos: tweets con entre 1 y 1,5 retweets por like. Puntos rojos: tweets con más de 1,5 retweets por like.

El análisis anterior no quiere decir que todos los retweets hechos a @VTVCanal8 y @MIPPCIVzla provienen de cuentas falsas, tuiteros financiados o cuentas automatizadas, sino que la cantidad de retweets recibidos es un valor manipulado por la acción de éstas cuentas anómalas y que dicho parámetro no puede ser usado para establecer la influencia real en la conversación digital que tienen, tal como ocurre con otras cuentas del oficialismo venezolano, como la de Nicolás Maduro.

¿Cómo se ven los bots que amplifican contenido de VTV y del MIPPCI?

Entre noviembre de 2022 y enero de 2023, se identificó una red bot (botnet) específica, compuesta por al menos 72 cuentas automatizadas que han amplificado contenido publicado por VTV y por el MIPPCI y que han generado grandes cantidades de tweets con etiquetas gubernamentales promovidas por MIPPCI.

La cantidad de cuentas no se ha mantenido constante a lo largo del tiempo: a principios de enero de 2023 se pudo confirmar que Twitter había suspendido al menos 41 cuentas de la botnet y que nuevas habían sido creadas desde principios del mes, por lo que se espera que otras adicionales sean creadas paulatinamente para reemplazar a las suspendidas.

El siguiente tweet fue publicado por @VTVCanal8 y recibió amplificación bot. Acumuló 249 retweets y apenas 29 likes (8,58 retweets por cada like). El contenido fue retuiteado tanto por cuentas de usuarios reales (normales), como por cuentas anómalas manejadas por tuiteros –humanos– financiados a través del Sistema Patria (los Tuiteros de La Patria) y por cuentas automatizadas: 31 de los retweets recibidos fueron realizados por bots confirmados, 12% del total:

Izquierda: tweet de @VTVCanal8 con la etiqueta #RenaceLaEsperanza, promovida el 6 de enero de 2023. Centro: algunas cuentas no bots y Tuiteros de La Patria que le hicieron retweet. Derecha: algunas cuentas bots que le hicieron retweet

La principal dificultad para identificar a los bots que amplifican el contenido de VTV y del MIPPCI en Twitter, es que suelen ser confundidos con las cuentas de los Tuiteros de La Patria. Tanto las cuentas de los Tuiteros como los bots suelen ser anónimas y generan grandes volúmenes de contenido basura, de baja calidad, violando varias políticas en contra del spam y manipulación de la plataforma de Twitter.

Identificamos a las cuentas bots de esta red con el nombre VTVBots-1, porque se pudo determinar que están deliberadamente programadas para retuitear grandes cantidades de tweets publicados por la cuenta oficial de Venezolana de Televisión: 35 bots retuitearon 95.125 veces a @VTVCanal8, 17 veces más que a la cuenta del MIPPCI (5.588 retweets).

Infografía que muestra las semejanzas y diferencias entre los Tuiteros de la Patria y los VTVBots

El contenido generado por la red no es publicado en vivo por operadores humanos, sino con el uso de algún tipo de software o script de automatización no identificado. Los bots no publicaron tweets con la etiqueta #TuiteroPatria para vincular el Sistema Patria con Twitter (sincronización que sí realizan los Tuiteros de La Patria).

La publicación de sus tweets es pseudo-aleatoria porque, si bien no publican tweets distanciados por un número constante de segundos, dejan patrones de publicación que pueden ser detectados cuando su actividad es analizada usando escalas de apreciación mayores, como minutos u horas. 

Las cuentas de la botnet VTVBots-1 generalmente tienen pocos meses de haber sido creadas, siguen y son seguidas por pocas de cuentas de Twitter y han realizado una cantidad de likes cercana a cero, un indicio importante de automatización. También suelen ser cuentas anónimas, con poca o nula información biográfica.

Una cuenta perteneciente a la botnet VTVBots-1. Izquierda: fecha de creación reciente, pocos usuarios seguidos y siguiendo a la cuenta. Centro: retweets a VTV. 2836 tweets publicados. Izquierda: la cuenta no ha realizado ningún like.

Otro factor común detectado de los VTVBots-1 es la coincidencia en las imágenes usadas en sus perfiles.

Varias de las cuentas poseen imágenes de felinos (leones, tigres o gatos), caballos u otros animales como foto de perfil. También hay coincidencias en los motivos de los banners rectangulares usados en sus perfiles, usando las mismas fotos de paisajes en varias de las cuentas y delatando que están relacionadas:

Capturas páginas de perfil de 12 cuentas de la red VTVBots-1

Si bien en términos generales muchas de las cuentas automatizadas (bots) que están activas en Twitter tienen características similares a las anteriormente descritas, no existe una regla universal para identificar a todos los bots en redes sociales, inclusive a los que forman parte de redes específicas como VTVBots-1.

En conjunto, 35 cuentas de la botnet publicaron más de 109.000 tweets desde el 6 de noviembre de 2022 al 6 de enero de 2023. 94,4% del contenido generado por las cuentas está conformado por retweets (principalmente a las cuentas @VTVCanal8 y @MIPPCIVzla); 4,07% son tweets (puros) y 1,5% son citas a tweets.

Tweets (puros) con spam, publicados por 8 cuentas de los VTVBots-1 con la etiqueta promovida por el MIPPCI el 3 de enero de 2023.

Los tweets de @MIPPCIVzla fueron citados 2.074 veces por la botnet; los de @VTVCanal8 apenas 37 veces. Tanto en el caso de los tweets puros, como el de los retweets y las citas, los tweets incluyen “etiquetas del día” promovidas a través de la cuenta oficial del MIPPCI:

Citas a tweets de @MIPPCIVzla publicadas por 8 cuentas de los VTVBots-1, con la etiqueta promovida por el MIPPCI el 3 de enero de 2023.

No todos los tweets de la cuenta oficial de Venezolana de Televisión son amplificados por los VTVBots-1.

La botnet generó alrededor del 1,25% de los 92.324 retweets recibidos por @VTVCanal8 entre el 2 y el 3 de enero de 2023. A nivel individual, sin embargo, los bots llegaron a generar hasta el 9,21% de los retweets en algunos trinos publicados por la cuenta del canal de televisión.

Las cuentas que conforman la botnet dejan patrones que pueden rastrearse para demostrar que no son independientes y que están sincronizadas entre ellas. Muchos de sus tweets fueron publicados con diferencia de segundos usando el mismo texto, etiquetas idénticas, el mismo tipo de tweet y, sobretodo, la misma baja calidad del contenido, saltando a la vista la gran cantidad de contenido basura –spam– generado de forma repetitiva y casi simultánea.

En el siguiente diagrama de publicación de tweets, cada columna representa una entre 50 cuentas bots activas entre el 6 de noviembre de 2022 y el 6 de enero de 2023. Cada espacio vertical representa a una cuenta de Twitter publicando trinos, que se representan en forma de líneas horizontales de colores y se distribuyen de abajo hacia arriba de acuerdo a su fecha de publicación.

La leyenda señala el tipo de tweets publicados de acuerdo a un código de colores: líneas magenta para respuestas, azules para citas, rojas para tweets puros y verdes para retweets:

Diagrama de publicación de tweets para 50 cuentas de la botnet VTVBots-1. Noviembre 2022 a enero 2023.

Las líneas de color horizontales comunes para varios grupos de cuentas estudiadas, permitieron detectar patrones en la publicación de sus tweets que tienen muy baja probabilidad de ser repetidos por operadores humanos. Durante casi dos meses, varios grupos publicaron exactamente el mismo tipo de tweet, prácticamente en el mismo minuto, una clara señal de sincronización entre los VTVBots y, por lo tanto, una prueba de su comportamiento automatizado

Las coincidencias pueden ser detectadas comparando otros parámetros como el texto del tweet, la cantidad de tweets por minuto y las cuentas retuiteadas.

Otras botnets independientes detectadas

Durante el período en estudio se detectaron otras botnets menos numerosas, con cuentas operando de forma sincronizada pero con características distintas a las de la botnet VTVBots-1 y aportando cantidades mucho menores de spam.

Una de ellas (ArmadaVEN-1) está conformada por seis cuentas de Twitter posiblemente automatizadas, que amplifican contenido publicado por la cuenta oficial de la Armada Bolivariana de Venezuela a través de tweets y menciones, además de publicar tweets con etiquetas promovidas por la Fuerza Armada Nacional Bolivariana. 

Tweets publicados por botnet ArmadaVEN-1

Elaborando diagramas de publicación de tweets para las 6 cuentas se obtienen similitudes en instantes y tipos de tweets publicados por todas las cuentas, sugiriendo que se trata de cuentas automatizadas o semi-automatizadas.

Diagramas de publicación de tweets de 6 cuentas de la botnet ArmadaVEN-1

En conjunto, las cuentas publicaron apenas 1.060 tweets entre el 25 de octubre y el 25 de diciembre de 2022, generando mucho menos spam que la botnet VTVBots-1. Su actividad en la red social, sin embargo, podría ser sancionada por las políticas en contra de spam y manipulación de la plataforma.

El 6 de enero de 2023, se reportó otra botnet adicional distinta (Multimax-1), independiente de las anteriores y conformada por alrededor de 9 cuentas, que participó en el impulso de varias etiquetas promovidas por el MIPPCI, como #PazYConvivencia. Todas las cuentas fueron suspendidas por Twitter.

¿Quiénes distorsionan más a Twitterzuela, los bots o los Tuiteros de La Patria?

Tuiteros venezolanos han denunciado, al menos desde 2015, la existencia de redes de cuentas bot difundiendo propaganda favorable al oficialismo venezolano:

Denuncias publicadas en 2015, 2017 y 2019 sobre botnets de propaganda venezolanas

En 2023, nuevos grupos de cuentas automatizadas siguen siendo usados como parte de un esquema sistemático para generar y amplificar propaganda del gobierno de Nicolás Maduro en Twitter. Las cuentas de la red VTVBots-1 son capaces de publicar en conjunto más de 10.000 tweets diarios, una cantidad que usualmente no es superada por las etiquetas de protesta digital impulsadas espontáneamente por la sociedad civil venezolana.

Sin embargo, cuantitativamente, no son los grupos de cuentas automatizadas los que generan mayor cantidad de spam propagandístico en el país, sino los Tuiteros de La Patria.

Un estudio reciente realizado a una etiqueta promovida por el MIPPCI arrojó que 23% de los tweets acumulados fueron generados por Tuiteros de La Patria —a pesar de que pagar a personas para promover propaganda es una actividad prohibida por Twitter—y que más del 84% del contenido fue generado por que generan spam, publicando en promedio más de 50 tweets diarios —una táctica de manipulación de plataforma también está prohibida en la red social—.

Esta operación de manipulación de plataforma financiada por el gobierno venezolano, también es promocionada abiertamente en la misma red social por cuentas oficiales:

Izquierda y centro: tweets publicados por la cuenta oficial del Movimiento Somos Venezuela, anunciando el pago de dinero digital a través del Sistema Patria por tuitear. Derecha: un Tuitero de la Patria publica ficha con el premio “mención en redes sociales” obtenido durante la semana del 12 al 18 de diciembre de 2022.

Durante los tres últimos meses, la estrategia de propaganda digital ha logrado que varias tendencias del MIPPCI superen el límite del millón de tweets, hito que no ocurría desde enero de 2021.